Columna: Orquestas & Soneros

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El Señor Agente: Richie Bonilla

Tomado de Erick González©

NOTA: Esta entrevista apareció originalmente escrita en inglés en la edición de mayo de 2002, el portal www.oasissalsero.com. Fue gentilmente traducida al español por nuestro hermano boricua, Marcelino Rodríguez, asiduo lector y amigo de Herencia Latina. Este fue un esfuerzo fenomenal y desinteresado de parte de Marcelino, el cual agradezco de todo corazón. El resto de las fotografías se pueden apreciar en la versión original en inglés, visitando nuestra página web, y buscando en las ediciones anteriores.

Entrevista realizada el 26 de mayo de 2001

“Richie Bonilla es mi mentor. El es como yo quiero ser cuando crezca. Desdichadamente, la promoción no es un negocio donde uno encuentra mucha gente ética. El hace la diferencia. Richie Bonilla es la persona más ética que he conocido.”

Albert Torres, el promotor número uno de la Salsa.

Los Ángeles, California. Abril 15, 2002

Si usted ha estado leyendo las entrevistas probablemente ha notado que por general los sujetos son cantantes, músicos y/o directores de orquestas. Sin embargo, los trabajos de otros participantes, quienes son igualmente importantes, usualmente pasan sin mención alguna. Ellos son los que en realidad mueven y sacuden la industria, y muchas veces juegan un papel significativo en la evolución de la música. Uno de estos héroes sin canto es Richie Bonilla, quien junto a José Curbelo, Federico Pagani, Ralph Mercado y otros, fueron instrumentales en promover y expandir los feroces sonidos que salían de Nueva York durante el apogeo de la Salsa. Sus historias y su legado vivirán para siempre.

Aunque Richie Bonilla se describe como un agente, él, en un tiempo u otro, fue parte del desarrollo y la promoción de conocidos talentos como Ray Barreto, Héctor Lavoe, Ismael Rivera, Monguito El Único, Vitin Avilés, Eddie Santiago y Frankie Ruiz. Durante y después de la era del Boogaloo, él manejó nombres como Joey Pastrana, Kako, Pete Rodríguez, Landy Nova, Orquesta Flamboyán, TNT Band, La Conspiración, Ralph Robles, Ralphie Pagan, Ray Jay, Latin Teens, King Nando, Willie Colón y Héctor Lavoe, Johnny Zamot, Joe Acosta, The New Generation, Sonora Borinquen, Latin Souls y otros. Respetados lectores, ¿recuerdan ustedes estas bandas? Pues, no se deben preocupar. La mayoría de sus grabaciones poco a poco fueron emitidas en Disco Compacto.

Hoy día, Richie Bonilla ha estado asociado con algunas de las estrellas más candentes de nuestra música, como Cachao, Nettai Tropical Jazz Big Band, Giovanni Hidalgo, Ralph Irizarri, The Bronx Horns, Carlos “Patato” Valdés, Jimmy Delgado, Jimmy Bosch, Los Hermanos Moreno, Richie Ray & Bobby Cruz, Son Boricua, Gilberto Santa Rosa, Willie Colón, Ismael Miranda, Machito Jr., Son Reinas, Lalo Rodríguez, Frankie Morales, Yomo Toro, por sólo mencionar algunos.

Según Bonilla, él fue responsable por sacar las orquestas Afrocubanas fuera de Nueva York a otros estados y ciudades de los Estados Unidos, incluyendo a Chicago, Ohio, Boston, Washington, Philadelphia, Connecticut, Los Ángeles y San Francisco. También, él fue uno de los primeros en sacar el talento fuera de los Estados Unidos, a países como Panamá, Venezuela, Curasao, Aruba, Matinique, Guadalupe, St. Thomas y St. Croix. El recuerda afectuosamente sus viajes a Panamá con Willie Colón y Héctor Lavoe. “Yo puedo decir lo afortunado que fui al presenciar parte de eso y lo grandioso que esos tiempos representaron. Todavía recuerdo ver a la Banda TNT tocar el número “Sabré Olvidar” en la Avenida Central en Ciudad Panamá, durante esos gloriosos carnavales”.

Tuve la oportunidad de hablar con Richie Bonilla durante el Tercer Congreso Anual de la Salsa Costa Oeste en Los Angeles California. Durante ese evento, El Señor Bonilla fue reconocido por su contribución a la música Afrocubana. Aunque esta entrevista fue improvisada, Richie fue más que generoso y me proporcionó algunos detalles sobre la historia de promoción y contratación de artistas de la Salsa en la Ciudad de Nueva York y algunos conocimientos sobre las vidas de algunos de los más adorados iconos de la Salsa. Como podrán darse cuenta, Richie tiene un millón de cuentos que contar que requieren muchas más entrevistas.

Eric E. González (EEG): OK, Richie, cuéntame sobre tus inicios.

Richie Bonilla (RB): Yo soy un Nuyorican, tengo 64 años de edad. Nací el 12 de enero del 1937. Mis padres nacieron en Puerto Rico. Mi hermano mayor, Benny Bonilla, era músico. El tocaba timbales en el tiempo de Vicentico Valdéz. Durante el periodo del Boogaloo, él tocaba timbal para Pete Rodríguez. Yo trataba de hacer lo que mi hermano mayor hacía. Yo empecé a tocar congas, empecé una banda en diferente faceta.

EEG: ¿De qué año estamos hablando?

RB: Oh, a principios de los cincuenta. Entonces yo siempre parecía ser un organizador. Yo siempre estaba organizando fiestas de casa, bailes, y a través de mi hermano conocí a Eddie Palmieri, Ray Barreto, Johnny Pacheco y todos esos muchachos. Ellos eran desconocidos, todavía no eran famosos. Muchos de los músicos venían del Bronx: Willie Rosario, Orlando Marín… Todos éramos del mismo barrio, así que yo fui afortunado de conocerlos desde que éramos chamacos. Como a mí siempre me gustaba organizar, empecé a contratar las bandas en las que mi hermano tocaba y, como mis contemporáneos empezaron a casarse (teníamos 20 a 22 años), me pedían que les consiguiera orquestas para sus bodas. Así fue que empecé, contratando bandas para bodas.

EEG: ¿Quién fue tu primer cliente “oficial” de nombre?

RB: Pete Rodríguez, el del boogaloo, no Pete “Conde” Rodríguez. Ellos tuvieron trabajando por dos años antes de grabar un hit.

EEG: ¿Sabes la historia detrás del álbum de Rubén Blades y Pete Rodríguez, “De Panamá a Nueva York” (1969/1970) ?

Pete Rodríguez, el Rey del Boogaloo

RB: Todo en la vida es estar en tiempo. No es sólo talento, es estar en tiempo. Lo que pasó fue que Pete Rodríguez pegó con “I Like It Like That” y “Micaela” cuando yo era su agente. Viajamos por todo el mundo. La orquesta de Pete Rodríguez era una orquesta de hermanos. Pete tenía dos hermanos en la orquesta, mi hermano estaba en la orquesta, todos éramos de la misma cuadra… éramos familia y yo no sé que pasó con Pete Rodríguez. Él tuvo como un cambio de personalidad, dijo que él no me necesitaba como agente y que mi hermano era flojo en el timbal y que no necesitaba a nadie. Esto sucedió en Panamá. Cuando regresamos de esa gira, la orquesta se rompió y los muchachos formaron La Protesta de Tony Pavón. Ese fue el comienzo de La Protesta. Después de eso, yo no tuve nada más que ver con Pete Rodrígue.z. Pero entiendo que el próximo álbum que grabó, fue con Rubén Blades, y no pegó.

Jesús  Armando Gruber

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